15 sept. 2012

Animales que sobreviven en el espacio

Existen unos invertebrados llamados tardígrados (osos de agua, water bears) que son capaces de sobrevivir ocho años en estado de criptobiosis. Su habitat natural es la corteza de los árboles y madera en descomposición. Tienen la capacidad de deshidratarse y permanecer inertes en ese estado, y volver a ponerse en actividad cuando son rehidratados. Esto tiene una importancia más allá de la anécdota, porque apoya la llamada teoría de la panspermia para el origen de la vida en la Tierra.

"Fred Hoyle, y su colega Chandra Wickramasinghe, desarrollaron una conjetura del científico sueco Arrenhius que sostenía que los cometas podían esparcir virus en la atmósfera superior, provocando epidemias generalizadas. (Los virus son hebras de ADN o ARN que utilizan el aparado de células vivas para replicarse. Algunos biólogos cuestionan que vivan realmente en el sentido clásico.) No hubo mucho apoyo para esta idea y nunca ha sido tomada en serio.
Probablemente la teoría sería más inusual en relación con vida procedente del espacio fue propuesta por nada menos que una eminencia como Francis Crick, codescubridor de la estructura de doble hélice del ADN. Con el químico Leslie Orgel, propuso la teoría de la panspermia dirigida, según la cual la vida fue deliberadamente enviada a la Tierra por seres de una civilización tecnológica avanzada en los confines de la Galaxia. Se hizo notar que las probabilidades de que se transportaran pasivamente microorganismos de un mundo a otro a través del espacio interestelar eran pequeñas, pero las cosas serían diferentes si se hicieran preparaciones. Sería posible transportar diferentes tipos de microorganismos en una nave espacial y depositarlas aquí para que florecieran y se desarrollaran. Es justo decir que la teoría dejó perplejos a los científicos, si bien ideas de este tipo son extraordinariamente difíciles de refutar."

Pues bien, estos bichos son capaces de sobrevivir varios años en el espacio. Hacer notar que algo tan improbable como que un ser vivo viaje de un planeta a otro sólo habría ocurrido una vez porque, como sabemos, todos los organismos que habitan la tierra tienen un origen común. Esto se demuestra porque hablan un lenguaje común, el código genético; un álamo puede leer tu ADN, y tú el suyo. Esa es la base de los alimentos transgénicos.

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